Cómo las facturas médicas impagas pueden arruinar su puntaje crediticio

Salud Si bien las facturas médicas son una de las principales fuentes de quiebras en los EE. UU., Un problema mucho más común es el daño generalizado que causan al crédito de las personas.
  • Jovo Jovanovic / Stocksy

    Después de que un devastador accidente a caballo en enero de 2017 lo llevó al hospital durante unos 30 días, requiriendo atención traumatológica y terapia hospitalaria, Jeff Woodard se consideró afortunado.



    Las facturas ascendieron a cientos de miles de dólares. Pero el seguro médico patrocinado por el empleador de Woodard limitó su pago máximo de bolsillo a $ 5,000. Lo alcanzó en un día, recordó.






    Sus padres jubilados se mudaron de su pequeña ciudad en Massachusetts para ayudar a Woodard, ahora de 27 años, que vive en las afueras de Denver, durante su recuperación. Con su apoyo y la terapia ambulatoria regular, volvió a trabajar a tiempo completo en solo dos meses.





    Pero no esperaba que otra serie de pagos lo atormentaran a él y a sus padres durante casi un año, y que finalmente fueran a cobrar y amenazaran con debilitar su calificación crediticia durante años más.

    Si bien las facturas médicas son una de las principales fuentes de quiebras personales en los Estados Unidos, un problema mucho más común es el daño generalizado que causan al crédito de las personas. Casi el 40 por ciento de los adultos menores de 65 años reportaron un puntaje crediticio más bajo debido a deudas médicas, según el análisis más reciente del Commonwealth Fund, basado en datos de 2016 .

    Eso significa una mayor dificultad con transacciones como financiar hipotecas, obtener préstamos para estudiantes o comprar automóviles.

    En el caso de Woodard, sus padres habían sido deliberados al asegurarse de que toda la atención que recibiera su hijo estuviera dentro de su red de seguros. Pero resultó que los médicos traumatólogos del hospital de la red no lo estaban. Eran empleados de Aspen Medical Management, una empresa de personal médico de Colorado Springs, Colorado, que emplea médicos y los contrata a hospitales.

    Eso generó alrededor de $ 3,000 en facturas sorpresa fuera de la red, enviadas directamente a Woodard. United Healthcare le había pagado a Aspen la tarifa estándar por la atención dentro de la red, y Aspen esperaba que Woodard hiciera el resto.


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    Aturdido, Woodard se quejó con su aseguradora y Aspen, y presentó apelaciones en papel. Sus padres intimidaron a los legisladores de Colorado y presentaron quejas tanto ante el hospital como ante varias agencias estatales. Pero a medida que se acumulaban los avisos de Aspen y luego las agencias de cobranza, con amenazas de reportar una factura atrasada a las agencias de crédito, su preocupación creció.

    Estaba planeando refinanciar mi hipoteca, recordó, un cambio que dijo que le habría ahorrado $ 15,000. Pero si tuviera un impacto negativo en mi puntaje crediticio, no me ahorraría dinero. Estaba paranoico por eso.

    Las persistentes apelaciones de Woodard tuvieron éxito y su deuda se saldó solo unos días antes de que se fijara en su informe crediticio.

    Iba a escribirle un cheque a [Aspen], pero mis padres insistieron en que no, dijo. Tuve una suerte increíble, y apestaba.

    Cuando fue contactada por Kaiser Health News, una portavoz de Aspen dijo que la compañía no tenía comentarios, se negó a proporcionar su nombre completo y luego colgó.

    Chuck Woodard (izquierda) y su hijo Jeff Woodard se encuentran cerca de Stanley Lake en Arvada, Colorado. Después de que un accidente de equitación lo dejó con una pila de facturas del hospital, Jeff se preocupó de cómo sus facturas en disputa podrían afectar su crédito. (Barry Gutierrez para KHN)

    Una factura impagable y daños durante años

    Incluso cuando pacientes como Woodard salen ilesos de su crédito después de una crisis médica, el flujo interminable de cartas de cobro y amenazas es una fuente de preocupación, y a menudo presiona a los pacientes para que paguen facturas médicas que no deberían.

    La deuda médica no es como otras obligaciones financieras. Puede ser el resultado de enfermedades y accidentes imprevistos, o porque los consumidores no comprenden completamente las complejidades de un plan de salud. Una buena cobertura no es necesariamente suficiente para proteger a alguien de costos considerables. Pueden pasar meses de negociación y procesamiento para que los consumidores sepan lo que realmente deben.

    Si no se pagan, estas facturas se envían finalmente a las agencias de cobranza.

    Con el tiempo, esa colección médica reduce el crédito del paciente y permanece hasta siete años, según las leyes estatales.

    Es parte de una industria multimillonaria: en 2016, el año más reciente para el que hay cifras, las agencias recaudaron poco menos del 10 por ciento de los $ 792 mil millones que los consumidores adeudaban en total, según un informe de la industria.

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    Ese mismo año, alrededor del 46,8 por ciento de las deudas cobradas estaban relacionadas con la atención médica, según los datos mantenidos por la Oficina de Protección Financiera del Consumidor.

    Cualquier factura pendiente puede tener serias ramificaciones para los consumidores, explicó Chi Chi Wu, abogada del National Consumer Law Center con sede en Boston, que se especializa en informes de crédito y deudas médicas.

    Digamos que, dentro de dos años, las tasas hipotecarias caen al 2 por ciento y quiero refinanciar, dijo Wu. Y el agente hipotecario me dice: 'No puede obtener la mejor tasa. Su puntaje de crédito es 650 y lo están bajando de este cobro impago de este hospital '.

    En ese contexto, incluso un deducible o copago no cubierto puede ser catastrófico.

    Rodney Anderson, un corredor de hipotecas en Plano, Texas, ve esto con regularidad.

    A partir de 2008, se dio cuenta de que casi la mitad de sus clientes tenían calificaciones crediticias más débiles y, por lo tanto, obtenían préstamos menos favorables debido a la deuda médica. Incluso ahora, afecta de cinco a diez de sus clientes cada día.

    El análisis federal más reciente, un informe CFPB de 2014 , encontró que casi el 20 por ciento de los informes de crédito tenían al menos una cuenta de cobranza médica en la lista. Un cobro médico no pagado promedio es de aproximadamente $ 580.

    Las protecciones que entraron en vigor en septiembre de 2017 podrían brindar cierto alivio.

    Como resultado de un acuerdo alcanzado por varios fiscales generales estatales y agencias de informes crediticios, las agencias de cobranza ahora deben esperar 180 días antes de reportar una factura médica impaga a las agencias de crédito para que los consumidores tengan tiempo suficiente para resolver las disputas de seguros.

    Una disposición limitada de un proyecto de ley de regulación bancaria estancado en el Congreso ampliaría este período de espera a un Año completo para veteranos militares.

    Aparte de las modificaciones de los informes crediticios, algunos estados , incluido Woodard's Colorado, tienen leyes en los libros para proteger a los pacientes de la facturación sorpresa, que según muchos expertos desencadena estos problemas financieros. Pero estas medidas también son limitadas. Por lo general, prohíben la facturación del saldo (cobrar a los pacientes por la diferencia entre un precio de lista y lo que pagó el seguro) solo en ciertos entornos de atención, o protegen a los pacientes de la responsabilidad de pago, aunque no necesariamente impiden que los proveedores envíen una factura.

    Este enfoque de mosaico refleja una verdad más amplia: los esfuerzos para legislar un cambio significativo han fracasado.

    Anderson, por ejemplo, pasó ocho años y $ 2 millones de su propio dinero presionando a los legisladores en Washington para que mantuvieran la deuda médica pagada y liquidada con los informes crediticios. Desde entonces se ha rendido, después de una fuerte oposición de la industria de informes crediticios, que, Datos de Open Secrets muestra, presionó constantemente al Congreso sobre la legislación que apoyaba.

    La deuda médica impaga es una métrica importante para los prestamistas y acreedores, dijo Eric Ellman, vicepresidente senior de política pública y asuntos legales de la Consumer Data Industry Association, un importante grupo comercial. Citando cambios como el período de espera de 180 días y las actualizaciones de los sistemas de informes, agregó que no estoy seguro de que sea necesario hacer más al respecto.

    Sin embargo, algunos observadores argumentan que los cambios en el diseño de los seguros han hecho que el problema sea más urgente.

    Los seguros privados, tanto los planes de mercado como los que ofrecen los empleadores, han cambiado para que los consumidores sean responsables de una mayor parte de sus costos de atención médica, señaló Sara Collins, vicepresidenta de cobertura y acceso a la atención médica de Commonwealth Fund. Las personas de clase media en particular, agregó, tienen más probabilidades de ver facturas médicas impagables, lo que las expone al riesgo de deudas médicas.

    A Enero de 2017 El estudio encontró que el 20 por ciento de los pacientes que fueron de la sala de emergencias al hospital en 2014 probablemente recibieron una factura médica inesperada. Mientras tanto, la investigación publicada Julio pasado encontró que en el 22 por ciento de los casos de la sala de emergencias entre 2011 y 2015, casi 1 de cada 4, los pacientes fueron a un hospital dentro de la red pero fueron tratados por un médico fuera de la red.

    Los riesgos son más que solo la calificación crediticia, advirtió Collins. Los consumidores retrasan los planes educativos o sacan tarjetas de crédito adicionales para pagar sus facturas. Pueden anticiparse a otra atención médica, por temor a otro gasto inasequible.

    En comparación, Woodard salió fácil. Con la ayuda de sus padres, finalmente ganó la pelea y su plan de salud pagó la diferencia.

    La deuda de Woodard se saldó solo unos días antes de que se fijara en su informe crediticio. Desde entonces, ha podido comprar un automóvil nuevo, reemplazando uno más viejo, con términos favorables que no hubieran estado disponibles para él si esta situación hubiera resultado diferente.

    Su padre de 72 años, Chuck Woodard, ahora aboga por cambios en la forma en que Colorado factura a los pacientes.

    Nadie te dice cuáles son tus derechos, dijo Chuck Woodard. La única razón por la que este consumidor, Jeff, sabía lo que estaba pasando ... era que tenía dos padres jubilados que se cabrearon.

    Pero es posible que el caso de Jeff Woodard aún no haya terminado. Este marzo recibió otra factura por una ambulancia que llevó al hospital.

    Ha comenzado a negociar una vez más, con su plan de seguro y la compañía de facturación del departamento de bomberos. Y según su experiencia, no espera un proceso fácil.

    Tenía una ventaja increíble y apenas lo logré, dijo.

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