Cómo será realmente el futuro de los viajes en tren en Estados Unidos

La semana pasada, mucha gente se volvió loco sobre esta bonita pieza de ficción de diseño —un mapa de un futuro imaginario de Estados Unidos donde se construyeron todas las líneas ferroviarias de alta velocidad propuestas en los últimos años. Es divertido imaginar viajar por todo el país, al estilo de Eurail, en trenes bala con bajas emisiones de carbono, por lo que el mapa se volvió viral. '¡Esto sería increíble!' fue el comentario de Facebook que apareció varias veces en mi feed.



Y, sí, lo sería. Pero es no va a pasar , no en el corto plazo, de todos modos. Lo siento. La única línea en ese mapa lo que se está construyendo es la línea de California, y pasará una década antes de que esté cerca de estar terminado.






Como tal, tal vez sea mejor centrarse en qué líneas de tren podríamos y deberíamos construir a continuación: veamos el futuro cercano y plausible del ferrocarril en lugar del utópico lejano. Para hacerlo, es útil comparar, como el Atlántico hizo , número actual de pasajeros del tren...





Con la densidad de población actual.

Como puede ver, la mayor parte del ferrocarril se concentra en solo tres centros de población: el corredor de la costa este, Chicago y el medio oeste urbano y California. Otros están muy desatendidos.






Aquí está Henry Grabar con la comida para llevar:



Texas, por ejemplo, tiene tres de las diez ciudades más grandes de Estados Unidos: Dallas, Houston y San Antonio. Pero la inexplicable falta de una conexión ferroviaria directa entre Houston y Dallas hace que el estado parezca, en el mapa de Hicks, más vacío que Missouri. De hecho, el segundo estado más grande del país tenía solo 465 000 pasajeros en 2012. Mientras tanto, Missouri tenía 739 000.

Ohio, aunque atravesado por rutas regionales en sus fronteras norte y sur, no tiene ningún tren que conecte las principales ciudades del estado. Tiene una quinta parte del tráfico de trenes de pasajeros del vecino Michigan... la yuxtaposición indica que algunas áreas (Ohio, Texas) están preparadas para viajes ferroviarios adicionales. También deja en claro por qué la administración Obama ha tratado de obtener apoyo para una propuesta de tren de alta velocidad en Florida, cuya densidad de población debería convertirlo en el espejo de la costa este de la línea Seattle-Portland.

Por lo tanto, los principales candidatos para nuevas líneas ferroviarias son Texas, Florida y Ohio; los dos primeros son centros de población en auge con ciudades cada vez más densas y de rápido crecimiento. Pero la falta de conexiones ferroviarias en, digamos, Texas, está lejos de ser “inexplicable”, como afirma Grabar. Recuerde, los trenes están actualmente, aunque extrañamente, muy politizados. Trenes, realmente solo los elegantes de alta velocidad, son juguetes liberales anti-libertad , según el comentarista conservador. Y a pesar de las tendencias demográficas cambiantes, Texas sigue siendo de color rojo intenso: si el partido republicano odia los trenes respaldados por el gobierno, Texas odia los trenes respaldados por el gobierno.

Obama, recordará, trató de estimular los mercados laborales deprimidos en Ohio y Florida asignando fondos para proyectos ferroviarios de alta velocidad, y los gobernadores republicanos de cada uno rechazaron los fondos por completo. Obama ni siquiera intentó por Texas. Pero los trenes vienen de todos modos.

Porque hay otras formas en que se construyen los rieles, por supuesto. Los inversores privados están financiando actualmente un Línea ferroviaria de mil millones de dólares entre Orlando y Tampa . No será de alta velocidad, alcanzará un máximo de 100 mph, pero será conveniente y funcional. Y, si las proyecciones se cumplen, generará una ganancia saludable. Mientras tanto, los inversionistas japoneses están financiando una línea de tren bala de alta velocidad entre Houston y Dallas. Actualmente está programado para completarse en 2020, si el gobierno del estado nunca puede decidir sobre cómo enrutarlo y dónde se detendrá en el medio. Y está financiado con fondos privados, por lo que está bien con los votantes de derecha allí. Oregon y Washington, mientras tanto, están examinando formas de construir o mejorar el tren de alta velocidad entre Seattle y Portland . En realidad, proyectos como estos, de aproximadamente este tamaño, probablemente marcarán el futuro de los viajes en tren en los EE. UU., no las llamativas megalíneas de $ 100 mil millones y 500 millas.

A medida que la economía se recupere, se espera que tanto el gobierno como las corporaciones privadas renueven su interés en el ferrocarril. Después de todo, se prevé que los precios de la gasolina sigan aumentando, se prevé que la congestión del tráfico empeore y, vamos, incluso los conservadores pueden admitir que el tren es una forma bastante agradable de viajar. Es por eso que Amtrak mantiene rompiendo sus récords de pasajeros , como un reloj, cada año ahora.

Mientras tanto, la mayor parte de los 10.000 millones de dólares asignados al ferrocarril en la ley de estímulo de 2009 queda sobre la mesa , y la mayor parte se destinará a proyectos de mejora ferroviaria más pequeños (expansiones de túneles, mejoras de velocidad) que no son políticamente controvertidos y podrían ayudar a renovar el interés en las líneas ferroviarias. Incluso muchos congresistas republicanos, como John Mica de Florida, apoyan más financiamiento para más líneas ferroviarias entre ciudades. Simplemente están en contra de las grandes líneas de alta velocidad que podrían servir para arrastrar sus posiciones peligrosamente sensatas que apoyan proyectos gubernamentales demasiado lejos del centro de atención. Por lo tanto, piense en nuevas paradas en las líneas ferroviarias existentes, tiempos de viaje un poco más rápidos y vagones de tren más nuevos y agradables. Esas cosas absolutamente van a suceder.

Asi que. Aquí está más o menos el retrato que está emergiendo de los viajes en tren de pasajeros estadounidenses en el futuro cercano, aunque es muy tentativo:

  • Una línea ferroviaria de alta velocidad, llamativa y de alta tecnología que atraviesa California
  • Unos pocos segmentos ferroviarios más pequeños pero importantes entre los principales centros de población.
  • Expansión y mejora gradual del ferrocarril interurbano, en gran parte de la variedad de baja velocidad.

Trace todo eso en un mapa y tendrá una proyección razonable de cómo será realmente el viaje en tren en el futuro previsible de Estados Unidos. En otras palabras, no se verá muy diferente a esto:

Solo unas pocas rutas adicionales y arregladas, y más y más personas haciendo uso de todo.